‘Polar Express’ er smart, men cloying

Når det er bra, som er det meste av tiden, foreslår “The Polar Express” en juledag av “Willy Wonka og Chocolate Factory.” Det er også litt trening for Tom Hanks, som har en ball som spiller seks roller, inkludert et tog dirigent som ser ut til å ha en Wonka-lignende agenda for barna han tar til Nordpolen på sitt magiske tog.

Så lenge han er et mysterium, så lenge ungene er pålagt å svare på ham som en ondskapsfull myndighetsfigur som kanskje eller ikke tester dem, er filmen en uimotståelig berg-og dalbane tur. Lading gjennom snø og skimming over en frossen innsjø, dips toget og klatrer og dips igjen, noe som reflekterer barnas følelser når de føler seg truet eller belønnet eller drillet inn i hvert nytt eventyr.

Når det ikke går så jevnt, når cloying-øyeblikkene truer med å overvelde de smarte berøringene og de nyeste visual effekter, kan “The Polar Express” bli fanget i sentiment. Tegnene, som ikke har noen navn, er bokstavelig talt identifisert som typer (Hero Girl, Lonely Boy), og de kommer noen ganger over som en-notats folk i et skjematisk univers. 

Det faktum at de presenteres via en ny prosess, kalt Performance Capture, legger til luften av kunstighet. Strandet et sted mellom en tegneserie og en live-actionfilm som er avhengig av datateknologi for å skape tegn (tenk Gollum i “Ringenes Herre”), det ser ut som ingen annen film. Den nyheten er både en ulempe og hovedårsaken til at mange mennesker vil se det – spesielt i IMAX teatre, som vil projisere filmen i 3-D.

Skriptet av William Broyles Jr. og regissør Robert Zemeckis, basert på historien og illustrasjonene i Chris Van Allburgs berømte 1985 historiebok, dreier seg om Hero Boy (Hanks), et skeptisk barn som tror at han aldri vil høre lyden av julemannens slede. Han er oppdaget i ordboken at nordpolen er “blottet for livet” og han ser ut til å være på vei mot en steinete ungdom.

På julaften gjør et passasjer tog en prangende ankomst foran huset sitt (lyskilden echo Spielbergs “Lukkede møter av den tredje typen”), og lederen gir ham en tur til Nordpolen. Ombord møter han Hero Girl (Nona Gaye) og den nerdige Know-It-All Boy (Eddie Deezen); Sammen med dem senere er Lonely Boy (Peter Scolari), som synger en ballad om hvordan jul aldri virker ut for ham.

Den travle poengsummen (av Glen Ballard og den langvarige Zemeckis-samarbeidspartneren Alan Silvestri) inneholder en annen fremtredende sang, hvor dansekunder leverer varm sjokolade til barna, og det er enda en kreditt for koreografi. Tegneserien “danser”, i motsetning til filmens andre spesialeffekter, føles merkelig trangt og tvunget.

“Polar Express” klikker sammen i et tilfredsstillende tempo så lenge toget beveger seg fremover, og barna utforsker sine valg når de står overfor ulike tegn-avslørende kriser. Når det kommer til julemannens hjem (med Hanks spiller Santa), og barna begynner å lære hilsenskort leksjoner om betydningen av jul, mister det noe av sin følelse av å lure.