Wat is ’emo’ trouwens eigenlijk?

Vier jaar geleden, in Austin, Texas, zag een van de leden er in een tienerpunkshow met de meidengroep Cat Scratch oud genoeg uit om te rijden. Een meisje in het publiek, misschien 13 of 14, droeg schokkerig haar, een zwart omlijnde nerdbril en een patch op haar vermoeidheidsjasje met de tekst ‘Cheer up emo kid’.

Voor de dertig-iets muziek geeks die deze show bijwoonden, was de patch zo schattig als verwarrend. Niet in de manier waarop de mode-keuze en -subcultuur van dit meisje voor haar ouders kan zijn. In plaats daarvan muziek-geeks die emo hebben ervaren in zijn eerste incarnatie waaaaay in de jaren 80 was de verwarring dit: hoe weet een klein jochie over emo, en wanneer werd emo precies een belediging?

Vier jaar later zijn de term emo en emo-gelabelde bands zoals Jimmy Eat World en Fall Out Boy verre van obscure muziekscènes en op de pagina’s van het tijdschrift Teen People. En volwassenen – ouders en / of muziek-geeks – zijn meer in de war dan ooit. Is emo een soort muziek – en zo ja, wat maakt de schreeuwende gitaren en de gut-wringende teksten anders dan punk? Is emo mode – en zo ja, wat maakt het geverfd-zwarte haar, meerdere piercing en make-up anders dan goth? En wat betekent in godsnaam toch??

Het antwoord is deze: Emo betekent verschillende dingen voor verschillende mensen. Afkorting voor ’emotioneel’ of ’emotioneel’ (afhankelijk van wie je het vraagt), emo die amorf zijn maakt de loyalisten van hun versie woedend. Maar in het altijd muterende virus dat we kennen als de Amerikaanse popcultuur, dat zijn de feiten. En hier is waarom.

Emo als muziekLang voordat de vermeende emo-groep Fall Out Boy op de MTV-radiogolven (of zelfs de leden daarvan) terechtkwam, stegen twee bands op uit de punkscene van Washington D.C. uit de jaren tachtig. Onder leiding van voormalige leden van gerenommeerde hardcore bands, hebben Embrace en Rites of Spring de macho buzzsaw-gitaren en mosh-pits achtergelaten om iets complexers na te streven.

De bands haalden hun inspiratie uit Husker Du’s LP, “Zen Arcade”, die overal punkers liet zien dat bijtende gitaren en geletterde, angstige teksten gelijk waren aan catharsis (en geen miezerige muziek). De versie die werd gespeeld door Embrace en Rites of Spring trok aan en D.C.’s “Revolution Summer” (1985) begon.

Hoe “emo” zijn naam kreeg is fuzzy. Eén account heeft een publiek van het Embrace-publiek dat “emocore” roept als een belediging. De shouter voelde zich verraden door frontman Ian MacKaye omdat hij politieke hardcore band Minor Threat ontbond voor meer introspectieve muziek. (Een beetje zoals dat “Judas” schreeuwde toen Bob Dylan elektrisch werd.) Sommigen beweren dat MacKaye het zelf (spottend) zei in een tijdschrift. Anderen schrijven Rites of Spring toe.

Wie “emo” als eerste zei, geen van beide heeft het heel lang volgehouden. In 1987 richtten MacKaye (ook oprichter van Indie-label Dischord) en frontman van Rites Guy Picciotto Fugazi op. (Blijf bij me, ik beloof dat het niet ingewikkeld wordt.) Net zo nauwgezet met het art-over-commerce-ideaal als met het cerebrale, maar ook viscerale geluid, inspireerde Fugazi emo’s tweede golf.

Kom halverwege de jaren negentig en Sunny Day Real Estate, een door Fugazi geïnspireerde Seattle-band die gruwelijk gitaarwerk en complexe orkestraties met geboortestad grunge combineerde. Het is rond deze tijd dat emo meerdere definities begon te verzamelen – bedankt internet. Web-savvy muziek-geeks hebben het woord weggevaagd en het genre werd twee: emocore en indie emo.

Oorspronkelijk geassocieerd met dichte, bijtende muziek en niet-traditionele songstructuur (geen couplet, refrein, couplet), bleef emocore steken met zijn oorspronkelijke definitie terwijl indie emo werd gedefinieerd door een toegankelijker popgeluid zoals gehoord door bands als Weezer, Jimmy Eat World, Promise Ring en The Get Up Kids. Met toegankelijkheid kwamen radio en MTV airplay. Nu was Emo van de wereld.

Emo als modeverklaring
Voor grote labels werd emo de grunge van het nieuwe millennium. Bands geïnspireerd door de art-over-commerce-sfeer van Fugazi splitsen of veranderen van richting. Niet dat het ertoe deed. Emo veranderde in alles wat mopey en verhandelbaar was. Dashboard Confessional ontstond als de emo-posterband, ondanks de meer typisch-popnummers met thema’s als “boy-losees-girl” en “I’m sad.”

Tegenwoordig is ‘I’m sad’ de meest voorkomende definitie die wordt geassocieerd met emo. Het is een vuurtoren voor kinderen die zich als buitenstaanders voelen, en een belediging die wordt uitgeworpen door mensen die zichzelf sterker vinden. Ondertussen worden nieuwe termen, zoals ‘screamo’ en ‘nu-metal’, bedacht door bewaarders van de vlammen, die dol zijn op emo in al zijn glorie in de zomerrevolutie (maar niet willen lijken op mietjes).

Zoals met elke subcultuur, is er een uniform. Zoek ’emo’ in de kledingcategorie van eBay voor een paar honderd voorbeelden. Meestal krijg je veel Frank Sinatra-shirts uit de jaren ’50 mee, samen met andere zuinigheidsrestanten die geassocieerd zijn met een overvloed aan muzieksubculturen (indie, mod, goth, punk, rockabilly, etc.). De broek is strak en het haar is vaak geverfd en ruig – twee andere stijlen die gemakkelijk tussen kliekjes kunnen worden getransporteerd.

In een modieuze betekenis is de nieuwe emo de perfecte uitlaatklep voor wispelturige tieners die op persoonlijkheden proberen. Ziek van Fall Out Boy? Verander een paar accessoires, voeg wat meer eyeliner toe en presto! Je bent een goth-revivalist. Wat betreft de boze muziek-geeks die er zijn, tobben over de verwatering van een eenmaal geldig genre label, je hebt een aantal keuzes. Schreeuw het als een belediging zoals het Judas-personage tijdens een Embrace-show. Of, zoals emo-medeoprichter Ian MacKaye, noem jezelf emo met een wetende knipoog … en ga een paar slechte poëzie schrijven.

Loading...