Spencer’s verlies laat enorm gat achter in ‘Wing’

Het is geen toeval dat John Spencer in twee series zat die een gecombineerd vijf beste drama Emmy’s won terwijl hij aan boord was.

David Kelley, die “L.A. Wet “toen Spencer in 1990 toetrad, koos Spencer, die plotseling stierf aan een hartaanval op vrijdag om 58, als de perfecte man om verveelde advocaat Tommy Mullaney te spelen. En een ander genie op het kleine scherm, de maker van de West Wing, Aaron Sorkin, kwam erachter dat Spencer de enige acteur was die de gravitas had om zijn Leo McGarry leven te geven.

Die beslissingen kwamen jaren nadat Spencer, die zijn eigen Emmy won voor “West Wing” en vier keer was genomineerd, zijn weg gevonden had als een succesvolle acteur. Het was pas na een korte periode in ‘The Patty Duke Show’ in de vroege jaren zestig en toen een paar decennia rond het regionale theater rondzwierfde dat Spencer naam maakte. Door zijn eigen erkenning, als hij niet tegenover Harrison Ford was uitgebracht in de 1990-thriller “Presumed Innocent,” speelde hij mogelijk af en toe off-Broadway-optredens en woonde hij buiten de deur.

Maar voor kijkers van kwaliteits-tv in het afgelopen decennium zal Spencer altijd McGarry zijn, de rechterhand van president Josiah Bartlet, de stafchef die de grote beslissingen nam toen Bartlet of iemand in zijn administratie niet aan de taak kon voldoen.

In tegenstelling tot elk ander personage op de show, had hij meer bagage dan het claimgebied bij O’Hare. McGarry was een drugsmisbruiker en alcoholist en moest elke dag in het Witte Huis zijn demonen bevechten en vasthouden aan zijn soberheid.

In zijn meest ontroerende aflevering van het eerste seizoen, onthult een jonge stafmedewerker van het Witte Huis aan de pers dat er mensen in de Westvleugel zijn met een geschiedenis van drugsgebruik en dat de vinger uiteindelijk wordt gewezen op McGarry. De stafmedewerker wordt binnenkort ontslagen door Bartlet confidante Sam Seaborn (Rob Lowe) en pakt haar bureau in als McGarry haar confronteert.

Verwacht een lef, in plaats daarvan krijgt ze een dosis mededogen als hij hoort dat haar vader een dronkaard was en dat ze bang was dat hij onder invloed enorme beslissingen zou nemen. Hij noemt haar moed om zich dapper uit te spreken en vraagt ​​haar vervolgens om rond te blijven en die moed op het werk te gebruiken.

McGarry was de stem van de rede in de Oval toen anderen verstrikt raakten in eigengerechtigheid. Josh Lyman van Richard Whitford of Toby Ziegler van Richard Schiff hoefden er niet veel aan te verliezen en McGarry kalmeerde hen vaak en vertelde hen de politiek correcte zet, minus de partijwraak..

Maar McGarry en Bartlet begonnen vorig seizoen uit de gratie te vallen, en in een scène die nu griezelige implicaties heeft, had McGarry een hartaanval in het bos buiten Camp David en lag roerloos op de grond. Uiteindelijk zou hij worden gevonden en zijn weg terug naar zijn werk vinden, maar met Allison Janney’s C.J. Cregg vervangt hij hem als stafchef.

En nu die “Wing” weer hoog kwam – creatief maar zeker niet classificerend – zou de dood van Spencer een dodelijke slag kunnen zijn, alsof de daling in kijkers niet erg genoeg was.

Het is nooit gemakkelijk om het momentum van een show in stand te houden nadat een belangrijk lid van de cast is overleden. ABC’s “8 Simple Rules” deed het prima toen John Ritter onverwacht stierf. De execs op het netwerk en in de serie maar het viel niet te ontkennen dat de show zijn raison d’être had verloren. Kort daarna werd de show geannuleerd.

“West Wing” is een heel ander dier – “Rules” was een komedie met een kleine cast en was nog steeds aan het uitzoeken welk type show het wilde zijn – NBC’s viervoudig Emmy-winnaar is in de schemering van zijn run en heeft een diep ensemble. Maar nu is er een enorm gat in de show en een die niet gemakkelijk zal worden gevuld.

Spencer’s McGarry speelde dit seizoen een cruciale rol als kandidaat-kandidaat van de presidentskandidaat Matthew Santos, gespeeld door een andere “L.A. Wet “dierenarts, Jimmy Smits. En in een weergave van het diepe respect dat McGarry had in de Democratische partij, in de aflevering voor de dood van Spencer, werd McGarry gesproken als een vervanging voor campagnevoorzitter Lyman, nu de verkiezingen zijn cruciale laatste weken naderen.

Niemand die een bondgenoot vanouds in de steek liet of het feest in een kwaad daglicht zette, weigerde Spencer het aanbod en herhaalde zijn geloof in Lyman, met wie hij bijna acht jaar had samengewerkt.

Met waarschijnlijk twee of drie afleveringen in het blik hebben de schrijvers van “West Wing” nu de moeilijke taak om uit te zoeken hoe ze de plotselinge afwezigheid van Spencer uit de show kunnen verklaren. Omdat McGarry gezondheidsproblemen had, zou het logisch zijn dat ze zouden kunnen zeggen dat hij opnieuw een hartinfarct had of dat de stress van de campagne een plotseling hersenaneurisma veroorzaakte. Maar de show heeft conventie vaak uit het raam gegooid, dus wie weet?

Welke invloed heeft dit op de presidentiële race? Santos leek een paar punten lager in de meest recente peilingen naar de Republikeinse nom Arnold Vinick (Alan Alda) maar de wedstrijd was nog lang niet voorbij.

Er was al vroeg sprake van bezorgdheid toen Santos McGarry een hardloopmaatje noemde over hoe zijn zwakke gezondheid en verslavingen door de kiezers zouden worden geïnterpreteerd. Betekent het feit dat Santos zeker was dat zijn gezondheid in orde zou zijn iets te zeggen over de beslissingsmogelijkheden van de president-in-wording? Na aanvankelijk hun sympathieën uit te breiden, zouden de republikeinen de dood van McGarry gebruiken voor politiek gewin? Als hij geen vice-president kan kiezen, hoe kan hij dan de vrije wereld leiden??

Als een soort tragedie de Republikeinse gelederen trof, bestaat er weinig twijfel dat McGarry de persoon zou zijn geweest die de Democraten onmiddellijk om raad vragen, met de vraag wat het juiste is om te doen.

Spencer, altijd ingetogen en altijd de eerbewijzen overhandigend aan degenen om hem heen, hoewel hij net zo iemand verdiende, zou precies weten wat hij moest zeggen. Dat deed hij altijd.

Stuart Levine is senior editor bij Daily Variety in Los Angeles.