‘Polar Express’ is slim en toch sluw

Als het goed is, wat meestal het geval is, suggereert “The Polar Express” een kerstversie van “Willy Wonka and the Chocolate Factory.” Het is ook een flinke workout voor Tom Hanks, die een bal heeft die zes rollen speelt, inclusief een trein dirigent die een Wonka-achtige agenda lijkt te hebben voor de kinderen die hij meeneemt naar de Noordpool in zijn magische trein.

Zolang hij een mysterie is, zolang de kinderen op hem moeten reageren als een ondeugende gezagsdrager die ze wel of niet kan testen, is de film een ​​onweerstaanbare achtbaanrit. Opladen door sneeuw en over een bevroren meer scheren, daalt de trein en klimt en daalt opnieuw, als gevolg van de emoties van de kinderen terwijl ze zich bedreigd of beloond voelen of geplaagd worden door elk nieuw avontuur.

Wanneer het niet zo soepel loopt, wanneer de momenten van overgave dreigen de slimme aanrakingen en de ultramoderne visuele effecten te overweldigen, kan “The Polar Express” verstrikt raken in het sentiment. De personages, die geen namen hebben, worden letterlijk geïdentificeerd als typen (Hero Girl, Lonely Boy) en komen soms over als één-noot-mensen in een schematisch universum. 

Het feit dat ze worden gepresenteerd via een nieuw proces, genaamd Performance Capture, draagt ​​bij aan de lucht van kunstmatigheid. Vastgelopen ergens tussen een cartoon en een live-actiefilm die sterk afhankelijk is van computertechnologie om personages te maken (denk aan Gollum in ‘Lord of the Rings’), het ziet eruit als geen andere film. Die nieuwigheid is zowel een nadeel als de belangrijkste reden dat veel mensen het willen zien – vooral in IMAX-theaters, die de film in 3-D zullen projecteren.

Het scenario van William Broyles Jr. en regisseur Robert Zemeckis, gebaseerd op het verhaal en de illustraties in Chris Van Allburg’s beroemde verhalenboek uit 1985, draait om Hero Boy (Hanks), een sceptisch kind dat denkt dat hij nooit het geluid van Santa’s slee zal horen. Hij heeft in het woordenboek ontdekt dat de Noordpool “verstoken is van het leven” en hij lijkt op weg te zijn naar een rotsachtige adolescentie.

Op kerstavond maakt een passagierstrein een flitsende aankomst voor zijn huis (het licht en geluidseffecten echo Spielberg’s “Close Encounters of the Third Kind”), en de dirigent biedt hem een ​​reis naar de Noordpool aan. Aan boord ontmoet hij Hero Girl (Nona Gaye) en de nerdy Know-It-All Boy (Eddie Deezen); Later komt ze bij Lonely Boy (Peter Scolari), die een ballade zingt over hoe Kerstmis nooit voor hem werkt.

De bezige score (door Glen Ballard en de oude medewerker Alan Silvestri van Zemeckis) omvat een ander prominent lied, waarin de dansende kelners hete chocolade aan de jonge geitjes leveren, en er is zelfs een eer voor choreografie. De cartoon “dansen”, in tegenstelling tot de andere speciale effecten van de film, voelt zich vreemd krap en geforceerd.

“De Polar Express” klikt in een bevredigend tempo, zolang de trein vooruit rijdt en de kinderen hun opties verkennen terwijl ze geconfronteerd worden met verschillende karakter-onthullende crises. Als het eenmaal het huis van de kerstman bereikt heeft (met Hanks die de kerstman spelen) en de kinderen beginnen met het leren van wenskaarten over de betekenis van Kerstmis, verliest het een deel van zijn gevoel van verbazing.