Leoni maakt ‘Spanglish’ moeilijk om van te houden

Er is meestal een monster in het midden van de films van James L. Brooks: de verstikkende moeder van Shirley MacLaine in ‘Terms of Endearment’, William Hurts gevaarlijke callow-journalist in ‘Broadcast News’, Jack Nicholson’s curmudgeonly novelist in ‘As Good As It Gets’.

Maar het zijn interessante, gecompliceerde monsters, en de acteurs die ze spelen, winnen meestal Oscars of andere prijzen voor het verkennen van de kleurrijke neurosen van de personages.

Dit gaat minder snel gebeuren met Brooks ‘nieuwste film,’ Spanglish ‘, waarin Tea Leoni een egoïstische Bel Air-vrouw en moeder speelt die op elk niveau zo destructief is dat je niet kunt wachten op haar verdiende loon. Tegen de tijd dat ze gestraft wordt, is de film helaas veranderd in een trage, eenzijdige soapopera die niet weet hoe ze zichzelf moet opheffen.

Deborah Clasky, het personage van Leoni, beledigt mensen op het moment dat ze haar mond opent. Ze vernedert haar mollige dochter Bernice (Sarah Steele) door haar kleding te krap te kopen. Wanneer ze seks heeft met haar accommoderende maar geërgerde echtgenoot, John (Adam Sandler), valt ze hem aan als een partnerverslindend insect. Ze beledigt hun Latina huishoudster, Flor (Paz Vega), en negeert haar pittige moeder, Evelyn (Cloris Leachman), die sterk afhankelijk is van alcohol om naast haar te kunnen bestaan.

Zelfs de dagelijkse joggingsroutine van Deborah wordt een daad van agressie jegens andere voetgangers. Wanneer een makelaar in onroerend goed (Thomas Haden Church van “Sideways”) een pass op haar maakt, verandert ze schaamteloos zelfhulp taal om de flirt te rechtvaardigen. Ze heeft ook het lef om te beweren dat niemand ooit aandacht besteedt aan haar gevoelens.

Te dicht bij de karikatuur, te ver van de tragedie, lijkt Deborah gewoon geen twee uur durende drama waardig. Leoni brengt een enge, doelgerichte energie naar de rol, maar het is nooit genoeg om Deborah iets meer te maken dan een flamboyant Zuid-Californisch type. Als schrijver en regisseur laat Brooks het aan de andere acteurs over om de tolerantie van hun personages voor haar te begrijpen.

Leachman wordt verspild in de vroege scènes, wanneer ze alleen in voorspelbare reactieschoten gebruikt, maar ze bloeit als ze de kans krijgt om de ervaring van haar personage te demonstreren. Als ze haar verwende dochter aanpakt, levert ze ook de meest bevredigende zinger: “De laatste tijd is je lage zelfrespect gewoon goed gezond verstand.”

Steele heeft minder mogelijkheden om uit te stijgen boven haar one-note rol. Sandler, ver achter zijn diepte, scheert de oppervlakte als John, een restaurantveteraan die zojuist de nr. 1-kok in de Verenigde Staten is genoemd (is dat waarom ze allemaal in zulk verbazingwekkende luxe leven?).

Vega (van Pedro Almodovar’s “Talk to Her”) is meer gefocust als de huishoudster, die erop uit is om Engels te leren en merkt dat ze voor John valt. Haar dochter, Cristina (Aimee Garcia), vertelt het verhaal, dat is getransformeerd in een essay dat ze heeft geschreven om te studeren.

Cristina’s gezichtspunt blijkt het meest innemende en aangrijpende aspect van de film te zijn, wat kan worden gezien als een overdreven kijk van een immigrantenkind op een complexe situatie. Als Brooks consequenter was gebleven bij de interpretatie van de gebeurtenissen door haar buitenstaander, had ‘Spanglish’ misschien echt onderscheidend vermogen.