‘American Chopper’ star sobers up, begint opnieuw

De ster van de succesvolle TLC toont ‘American Chopper’ en oprichter van zijn eigen familiebedrijf, Paul Teutul Sr. deelt advies over het runnen van een bedrijf in zijn boek ‘The Ride of a Lifetime’. Teutul heeft Orange County Choppers in 1999 opgericht, en groeide zijn hobby uit tot een 70-plus-persoon-operatie die 150 aangepaste fietsen per jaar produceert en verkoopt. In dit fragment schrijft hij over het strijden tegen alcoholisme en het vinden van de helderheid van geest om zijn bedrijf te ontwikkelen.

Nuchter worden
Ik herinner me de dag precies. Het was 7 januari 1985 – 11 jaar nadat we samen zaken gingen doen. Twintig jaar hard drinken en feesten sinds mijn 15e hadden me eindelijk ingehaald. Mijn lichaam viel letterlijk uit elkaar. Ik hoestte bloed op. In de loop der jaren had ik een dozijn of meer auto’s vernield. In het weekend werd ik wakker en wist ik niet waar ik was of hoe ik daar was geraakt.

Dus op 7 januari 1985 besloot ik dat ik of nuchter moest worden of dood moest gaan. Ik koos om te sterven. Ik vertelde mijn vrouw, Paula, die zoveel met me had meegemaakt en die genomineerd moest worden voor heiligheid, dat ik dat niet zo graag zou willen als ik nuchter zou willen worden. Dus mijn enige keuze was om te sterven.

Op de een of andere manier praatte ze met me over de rehabilitatie, iets waarvan ik dacht dat ik het nooit zou doen. Maar ik wilde nog een laatste goede dronkaard hebben. Dus de dag voordat ik klaar was om in de afkickkliniek te gaan, raakte ik helemaal gepest. Ik dronk een halve liter wijn, een glas cognac en nam zes Valiums. Ik werd de volgende ochtend helemaal wakker opgehangen. Ik had mijn vrouw beloofd dat ik zou gaan, maar dat kon ik gewoon niet. En je wilt weten waarom ik het niet kon? Omdat ik mijn bedrijf niet kon verlaten. Ik dacht dat als ik naar de afkickkliniek zou gaan, ik alles zou verliezen wat ik tot dan toe bereikt had: mijn bedrijf, mijn klanten, mijn reputatie. Als ik 30 dagen wegging, dacht ik dat het allemaal zou verdwijnen en dat ik helemaal opnieuw moest beginnen.

Je moet ook onthouden dat ik gedurende al mijn jaren van drinken en drugs gebruiken, wat er ook gebeurde: gebroken armen, verbrijzelde vingers, griep. Zelfs tegen het einde, toen ik bloed spuugde, kwam ik elke dag opdagen. Maakt niet uit wat. Dus in mijn gedachten kon ik geen 30 dagen vrij nemen van mijn werk, ook al was het de enige manier om mijn leven te redden. Ik kon niet alles verliezen wat ik de afgelopen 11 jaar had opgedaan. Er was daar een onzekerheid die ik eenvoudigweg niet aankon.

Maar ik ben een man van mijn woord. En mijn woord is mijn ijzeren band, en mijn gelofte aan mijn vrouw was om nuchter te worden, en dat was wat ik ging doen. Dus in plaats van mezelf in de afkickkliniek te controleren, ging ik naar een bijeenkomst van de Anonieme Alcoholisten (AA) – iets wat ik had gezegd dat ik nooit zou doen. De volgende negen jaar heb ik nooit een vergadering gemist. Gelukkig was ik in januari 2009 nuchter gedurende 24 jaar.

Dat was het begin van een heel nieuw leven voor mij. Een leven dat – eindelijk besefte ik – vol met keuzes was. En een van die keuzes was niet om te drinken, hoewel het me een tijdje duurde om dat uit te zoeken. Toen ik eenmaal op die eerste AA-vergadering op 7 januari 1985 was geweest, nam ik nooit meer iets. Maar ik werd elke dag verleid. Dat komt omdat ik omringd was door drinkers. Mijn partner, John Grosso, en alle jongens die voor ons werkten waren allemaal boozers. Ik was de enige die had besloten om nuchter te worden, dus er was constante druk op mij om te drinken. Ik zou op het werkterrein zijn met deze jongens, of in de vrachtwagen, proberend niet te drinken, en ze zouden een fles whisky passeren of een biertje neerzetten. Het was elke dag een uitdaging.

Een tijdje dacht ik dat ik er mee om kon gaan. Ik dacht dat ik bij hen in de buurt kon zijn en niet drinken. Ze stuurden me naar een bierkist en een fles Black Velvet om 2 P.M. En als een dummy zou ik het voor hen gaan halen. Ik dacht dat niet alleen omdat ik gestopt was met drinken, dat ik niet met mijn drinkpartjes om kon gaan.

Ongeveer een jaar lang naar AA, ik dronk niet, maar het was nog steeds een dagelijkse strijd. Het was een van de moeilijkste dingen die ik ooit had gedaan om die fles niet vast te pakken die rond de truck werd gepasseerd en een slok nam. Ik wist niet hoe lang ik “nee” kon blijven zeggen.

Toen vertelde een man in AA me iets dat mijn leven heeft gered. Hij zei: “Als je niet alleen voor vandaag drinkt, ben je morgen misschien dood. Dus maak je maar druk om vandaag door te komen. “Dat was het voor mij. Ik heb het eindelijk begrepen. Ik begreep dat ik me geen zorgen kon maken dat ik nuchter ben over een maand, een jaar of over vijf jaar. Het was een dagelijkse strijd. En als je gewoon niet drinkt voor vandaag, dan win je de strijd. Het klinkt zo eenvoudig – “Drink gewoon niet voor vandaag” – maar het heeft mijn leven gered.

Een nieuw leven Toen ik stopte met drinken, opende het een heel nieuw leven voor mij – een leven vol keuzes – en voor de allereerste keer had ik de leiding. Het was ook het einde van het leven dat ik had geleefd. Het leven van drinken en drugs die mijn leven hadden geregeerd en me professioneel hielden. En dat betekende het einde van een ander partnerschap.

Dat komt omdat John Grosso niet alleen mijn zakenpartner was, maar hij was ook mijn drinkbuddy. Nadat we een baan hadden uitgezet, brachten we de middag door op een barkruk ergens, en spraken we over alle geweldige dingen die we met het bedrijf gingen doen. Natuurlijk hebben we ze nooit gedaan. Dat komt omdat het al onze energie kostte om ‘s ochtends gewoon uit bed te komen, naar de werklocatie te gaan en dan naar de bar te gaan. Het was een vicieuze cirkel.

Toen ik in 1985 nuchter werd, probeerde John ook nuchter te worden. Helaas heeft hij het niet gehaald. Een jaar nadat ik nuchter was, heb ik eindelijk aan alle jongens verteld dat er niet meer gedronken werd, dat er niet meer in de vrachtwagen werd gedronken en dat er niet meer op het werk werd gedronken. Ze moesten stoppen. Het was mijn keuze en ik omarmde het feit dat ik voor de eerste keer in mijn leven de controle had over het nemen van die beslissing. Onnodig te zeggen dat de meeste van mijn medewerkers die mijn oude drinkmaatjes waren verdwenen. Ze zouden dat niet tolereren. Oude Paulie was gewoon niet zo leuk als vroeger. Misschien niet, maar ik was veel meer gefocust. En het begon te laten zien.

Twee jaar nadat ik nuchter was, heb ik mijn eigen gebouwd. John Grosso werkte nog steeds voor me, maar hij was niet langer mijn partner. Hij was gewoon een werknemer. Ik probeerde hem uit te reiken. Ik zou zeggen: “Luister, John, als ik het kan, kan iedereen het doen.” Ik dacht dat ik hem kon bereiken. Ik dronk met deze man 10 jaar lang. Sterker nog, ik dronk harder dan hij. Hij ging naar een paar AA-vergaderingen, werd een week nuchter en begon weer te drinken. Het kwam uiteindelijk op een punt dat hij nog steeds dronken aan het werk ging. Uiteindelijk moest ik zeggen: “Je kunt hier niet komen, je kunt niet drinken en je kunt niet dronken zijn.” Ik zei hem: “Word nuchter of je moet weggaan.”

Hij koos ervoor om te vertrekken. Het was een van de moeilijkste dingen die ik ooit moest doen, maar het was een teken van mijn eigen persoonlijke groei in mijn nuchterheid. John verhuisde naar Florida en ging weer werken voor mijn zwager, maar hij kwam ongeveer zes maanden later terug naar Orange County. Hij was stervende. Zijn lever was verdwenen. Een paar maanden later stierf hij. Hij was pas 35. Dat is een interessant getal: 35. Slechts één op de 35 mensen blijft nuchter. Ik denk dat ik een van de gelukkigen was – en dat ben ik nog steeds.

Ik was nuchter, ik dacht recht, gefocust en gedreven, maar ik miste nog steeds partnerschappen. Dat kwam omdat ik me realiseerde dat toen ik dronk, de alcohol en de drugs mijn zicht vertroebelden. Maar een partner zijn die zijn visie niet deelt, kan hetzelfde doen. Daarom doe ik geen partnerschappen. Niet dan, niet nu.

Maar terwijl mijn bedrijf op gang kwam als nooit tevoren, besefte ik dat ik niet alles alleen kon doen. Twee jaar nadat ik nuchter was, kocht ik een stuk onroerend goed op Stone Castle Road in Rock Tavern, New York, en bouwde ik een nieuw. Ik ben ook begonnen met diversifiëren. Het residentiële werk vertraagde, dus ik ging werken in de commerciële sector. Ik werd een constructeur, begon relaties met aannemers te ontwikkelen en verzamelde behoorlijk wat werk. Nogmaals, het gaat om het besef dat ik keuzes had. Ik was niet opgesloten in slechts één type bedrijf.

Omdat ik nu helder dacht, had ik het goede verstand om het gebouw ongeveer twee keer zo groot te maken als het op dat moment moest zijn. Ik zeg ‘to the time’ omdat ik in slechts enkele jaren tijd de grootte van de faciliteit verdrievoudigde en een ander gebouw verderop in de straat huurt. Naarmate mijn bedrijf groeide en diversifieerde, ging ik van slechts vier medewerkers naar meer dan 70. En dat komt allemaal omdat ik nuchter was, helder dacht en gedreven was. Wat nog belangrijker is, ik was in staat om die drive te nemen die er altijd was en het op een positieve manier toe te passen. Vroeger was mijn drive om gewoon op te komen voor mijn werk. “Wat kan er mis zijn met mij?” Vroeger dacht ik. “Ik sta op en ga elke dag naar mijn werk.” Maar er werd veel energie verspild.

Ik wil niet dat je dit hoofdstuk afmaakt door te denken dat al mijn ervaringen met partnerschappen slecht zijn geweest. Dat is gewoon niet waar. Mijn probleem is uitsluitend met het hebben van een partner binnen het bedrijf. Ik wil geen iemand die als partner dezelfde inbreng heeft als ik in de richting en groei van het bedrijf. Ik ben absoluut tegen dergelijke partnerschappen, om alle redenen die ik tot nu toe heb genoemd.

Waar ik niet tegen ben, zijn partnerschappen buiten het bedrijf, want dat zou simpelweg onmogelijk zijn. Zo geconcentreerd en gedreven als ik was nadat ik nuchter was geworden, leerde ik al snel dat ik beperkte partnerschappen moest sluiten met mensen die me konden helpen mijn dromen en doelen te bereiken. Een duidelijk voorbeeld daarvan was een samenwerking die ik begon in de vroege jaren 1970, toen ik voor het eerst begon met het bouwen van fietsen op maat in mijn kelder.

Ted Doering had een bedrijf in Newburgh, New York, genaamd V-Twin Manufacturing. Toen verkocht hij custom en vintage motoronderdelen uit zijn schuur. Als ik een stuk nodig had, liep ik zijn plaats in – hij had een stuk stro in zijn mond, de vloer was niets dan vol vuil – en we zouden dingen onderhandelen. Tegenwoordig is hij een van de grootste distributeurs van aftermarket-motoronderdelen ter wereld.

Aanvankelijk hield Ted niet van het feit dat ik zijn onderdelen zou nemen – zoals een gastank – en ze in stukken snijd om ze er uit te laten zien zoals ik wilde. Maar uiteindelijk werden we vrienden. Meer nog, hij was een vroege mentor. Ted was de man waar ik naar toe zou gaan als ik in mijn kelder fietsen voor mezelf zou bouwen, lang voordat ik met Orange County Choppers begon. Hij was de man die me in de juiste richting zou wijzen in termen van de onderdelen die ik nodig had om de fiets te bouwen die ik wilde maken. En omdat hij veel vintage onderdelen droeg die ik nodig had om de ouderwetse fietsen aan te passen die ik toen leuk vond, was hij een geweldige partner. Ik zou in zijn plaats kunnen gaan en een hele ’57 chopper uit onderdelen kunnen bouwen. Kortom, Ted Doering was mijn eerste succesvolle zakenpartner.

In de jaren zeventig wilde ik een heggenschaar bouwen met een Patogh-frame, een old-schoolfiets voor mezelf. We beginnen bij de achterband en werken onze weg helemaal naar de voorkant. Hij heeft me de hele zaak doorlopen. Dat is hoe ik begon met het bouwen van de fietsen in oude stijl. Uiteindelijk had ik Ted niet meer nodig. Ik had zoveel fietsen gebouwd dat ik het zelf kon uitzoeken. Maar hij was een goede partner en gaf me het meeste van wat ik in de beginjaren nodig had.

Van deze bescheiden begin, bouwde ik Orange County Choppers. Hoewel het een enorm succesvol bedrijf is, zou het niet bestaan ​​zonder de passie die ik heb voor motorfietsen. En nadat ik net het vorige hoofdstuk heb gelezen, zult u versteld staan ​​van mijn passie voor het aanpassen van oude motorfietsen.

Excerpted met toestemming van de uitgever, John Wiley & Sons, Inc., uit “The Ride of a Lifetime,” door Paul Teutul, Sr. © 2009 door Paul Teutul, Sr.