Papa’s invloed? De verrassende verbinding tussen vaders en hun nageslacht tijdens de zwangerschap

Populaire conventie kan dicteren dat de rol van de vader in de vroege ontwikkeling van zijn kinderen verbleekt in vergelijking met die van de moeder, maar auteur Paul Raeburn werpt nieuw licht op de wetenschap achter de vitale rol van de vaak over het hoofd gezien mannelijke ouder. Overweeg alstublieft uw middagplannen.  

In 2010 merkte Prakesh S. Shah van de Universiteit van Toronto op dat er nauwelijks onderzoek was gedaan naar de vraag of er een verband bestond tussen vaders en te vroeg geboren baby’s of kinderen die voldragen voldeden aan een laag geboortegewicht. (Beide uitkomsten verhogen het risico op ziekte of overlijden in de eerste dagen en weken van het leven.)

Het meeste onderzoek was gedaan naar moeders, zoals je zou verwachten, waar de mogelijkheid van een verband tussen de nadelige gezondheid of het gedrag van de moeder en de uitkomst van haar kind gemakkelijker te begrijpen kan zijn. Moeders risicofactoren voor nadelige resultaten zijn uitgebreid bestudeerd, voor de voor de hand liggende reden dat moeders veel meer bij te dragen aan hun kinderen tijdens de negen maanden van de zwangerschap dan vaders doen. Dat is een feit van de biologie.

Maar dat betekent niet dat vaders over het hoofd moeten worden gezien. Om het gebrek aan informatie over vaders te verhelpen, verzamelden Shah en zijn collega’s zesendertig studies en analyseerden ze om te zien welke verbanden ze zouden kunnen onthullen tussen vaders en geboorteweergaven. Ze concludeerden dat deze ongunstige uitkomsten bij baby’s vaker voorkwamen als vaders ouder werden en als de vaders zelf met een laag geboortegewicht waren geboren.    

De Toronto-studie ging vergezeld van een commentaar in dezelfde uitgave van het American Journal of Obstetrics and Gynecology, waarin een andere groep onderzoekers het team bekritiseerde omdat ze niet verder gingen.

Volgens de critici hebben de wetenschappers geen rekening gehouden met een lange lijst van vaderlijke factoren die de uitkomsten van de geboorte kunnen beïnvloeden. Deze omvatten onder meer hoe vaders denken over de zwangerschap, hun gedrag tijdens de zwangerschap en hun relatie met de moeders.

Al deze omstandigheden kunnen de stress van moeders tijdens hun zwangerschap vergroten en beïnvloeden hoe goed ze voor zichzelf zorgen. Wanneer vaders de baby niet willen krijgen, hebben moeders minder kans op prenatale zorg. Het roken van sigaretten door vaders kan de beslissingen van een moeder over roken beïnvloeden en de kans op een laag geboortegewicht vergroten.

Het commentaar markeert een zeldzaam geval van onderzoekers die publiekelijk worden bekritiseerd omdat ze hun vaders niet meer aandacht hebben geschonken aan onderzoek. Het eindigde met de aanbeveling dat artsen en wetenschappers meer aandacht besteden aan vaders bij het beoordelen van zwangerschapsrisico’s. Het is een goed teken: de houding is aan het veranderen.

Een voorbeeld van het soort onderzoek waar de critici voor pleiten, is afkomstig van een groep aan de Universiteit van Zuid-Florida onder leiding van Amina Alio, een professor in gemeenschaps- en volksgezondheid. Zij en haar collega’s ontdekten dat vaders die tijdens de zwangerschap met hun partners waren betrokken, het risico verminderden dat de kinderen zouden sterven in het eerste levensjaar.

Baby’s waarvan de vaders afwezig waren en geen betrokkenheid hadden bij de zwangerschap, werden vaker geboren met een lager geboortegewicht en te vroeg geboren. Het sterftecijfer van zuigelingen waarvan de vaders er niet waren, was bijna vier keer zo hoog als bij zuigelingen wiens vaders erbij betrokken waren.

En veel complicaties bij de moeder die van invloed kunnen zijn op de zuigelingen – zoals bloedarmoede, hoge bloeddruk en ernstiger aandoeningen – kwamen vaker voor bij vrouwen van wie de vaders van hun kinderen afwezig waren.

Nog een andere studie uit Nieuw-Zeeland in 2011 onderzocht hoe vaders het geboortegewicht van hun kinderen konden beïnvloeden. De groep rekruteerde 2.002 paren terwijl de vrouwen zwanger waren en volgden ze tot de geboorte.

Was er een verband, vroegen ze zich af, tussen obesitas of bloeddruk bij vaders en de grootte van hun kinderen? Niets leek de bloeddruk te koppelen aan het geboortegewicht, maar iets vreemds bleek toen ze naar het gewicht van de vaders keken: zwaarlijvigheid bij vaders, en wat centrale obesitas of buikvet wordt genoemd, gingen gepaard met een toename van 60 procent van het risico om een kind met een laag geboortegewicht. Het deed er niet toe of de moeder zwaarlijvig was.

Dit was een openbaring. Zodra vaders een ei hebben bevrucht, hebben ze geen fysiologisch verband met hun zich ontwikkelende foetussen. Maar op de een of andere manier beïnvloeden ze de fysiologie van de kinderen. Hoe gebeurde dit? Een gok is dat moeders en vaders de neiging hebben om vergelijkbare diëten te eten, en dus kan het overmatig eten van een vader zijn partner beïnvloeden. Een andere is dat de genen van de vader op de een of andere manier invloed hebben op de groei van de baby in de baarmoeder, precies hoe dat kan gebeuren is niet bekend.

Deze ontdekkingen vormden opnieuw een uitdaging voor de exclusieve onderzoeksfocus op moeders. Niemand had het belang van vaders tijdens de zwangerschap gezien, omdat onderzoekers er nooit naar zochten.

Excerpted from Do Fathers Matter? Wat de wetenschap ons vertelt over de ouder die we hebben gezien, door Paul Raeburn (Scientific American / FSG, 2014).