‘One America’: kleine stad verwelkomt duizenden vluchtelingen met zuidelijke gastvrijheid

De stad Clarkston heeft een feest gepland voor 4 juli, compleet met een community pool party, hotdogs op de grill en sterretjes voor de kinderen.

Het klinkt als een scène uit duizenden kleine steden in het hele land, maar de vakantie heeft een bijzondere aantrekkingskracht voor veel van de 13.000 inwoners in de kleine stad Georgia, waarvan 31,8 procent niet in de Verenigde Staten is geboren..

Welkom in het kleine stadje in Georgië dat duizenden vluchtelingen verwelkomt

Jul.03.201807:08

De viering zal een vreugdevolle dag markeren voor mensen zoals Maryam Ahmad Jan, 29, een alleenstaande moeder die in februari met een jonge zoon en dochter aan een gevaarlijke situatie ontsnapte in de stad net ten oosten van Atlanta..

De angst die ze voelde om met haar kinderen uit het vliegtuig te komen, werd vervangen door hoop op een betere toekomst.

“In vergelijking met het verleden is het leven in Amerika heel anders”, vertelde Jan VANDAAG via een tolk. “Ik zie mijn kinderen, ik zie een glimlach op hun gezichten .Ik zie veel veranderingen in mijn dagelijks leven, ik zie ze gelukkig, en Ik ben heel blij. “

Clarkston is uitgegroeid tot wat burgemeester Ted Terry het ‘Ellis-eiland van het zuiden’ noemt, een bestemming voor internationale vluchtelingen die 40 nationaliteiten met 60 talen in de 1.4 vierkante mijl van de stad verpakt.

Te midden van boze retoriek over het immigratiebeleid in Amerika, gelooft Terry (35) dat Clarkston een voorbeeld is van hoe een diverse groep mensen samen kunnen leven en het laten werken.

“Het geeft me echt veel hoop in een toekomstige wereld, want als … we deze weg kunnen vinden om te laten zien dat je een vreedzame, meer welvarende wereld kunt hebben, dan denk ik dat we dat echt kunnen waarnemen in veel andere delen van Amerika en het zal iets zijn waar we trots op zijn waar we deel van uitmaakten, “vertelde Terry VANDAAG.

Clarkston, Georgia, is welcoming refugees with open arms
Kinderen van vluchtelingen in Clarkston tekenen een Amerikaanse vlag in krijt terwijl ze zich klaarmaken om de vierde juli te vieren. VANDAAG

Een wandeling door het voetgangersvriendelijke stadje leidt bezoekers langs moskeeën, boeddhistische tempels, christelijke kerken en restaurants zoals de Kathmandu Kitchen & Grill en een Ethiopisch café.

“Dit zijn individuen en gezinnen, net als ik en jij, die … echt dezelfde motivaties, dezelfde angsten, dezelfde pijn, dezelfde behoefte hebben om voor hun gezin te zorgen als wij”, zegt Paedia Mixon, CEO van de non-profitorganisatie voor hervestiging Nieuwe American Pathways, VANDAAG verteld.

Het zijn mensen die op de vlucht zijn voor genocide of oorlog, mensen die zijn gemarteld, gevangen zijn gezet vanwege hun geloof of huidskleur, of familieleden hebben gedood – mensen zoals Jan, die niet specifiek over haar situatie konden praten uit angst dat dit familie in gevaar zou kunnen brengen woon nog steeds in Afghanistan.

“We hebben veel moeilijkheden doorstaan, ik en mijn kinderen, die we niet zouden moeten hebben”, vertelde Jan vanmiddag via tolk Abdul Haikal. “En ik wil mezelf in elke situatie plaatsen om mijn kinderen te onderhouden en te verzorgen .”

De aanpassing van Jan aan Amerika is bijgestaan ​​door New American Pathways, die samenwerkt met de Amerikaanse overheid om huisvesting, werk, Engelse lessen en meer te faciliteren voor recent aangekomen vluchtelingen.

Clarkston, Georgia welcomes refugees with open arms
Clarkston is het “Ellis-eiland van het zuiden” genoemd vanwege zijn verwelkomende benadering van vluchtelingen. VANDAAG

Vluchtelingen krijgen zes maanden overheidssteun door hervestigingsprogramma’s, maar New American Pathways wil hen helpen om na die periode hun succes in de toekomst te vinden. Als ervaren wever heeft Jan al werk gevonden omdat ze zich probeert aan te passen aan het nieuwe leven van haar familie in Clarkston.

“Maryam was een inspiratie voor mij”, zegt Mary Martha Myette, een inwoner van Clarkston die samen met New American Pathways Jan en haar familie co-sponsor..

“Ze is een vrouw die een rustige genade heeft. Ze is erg sterk, ze is hardwerkend, ze is een geweldig persoon. We beschouwen elkaar als familie. “

Jan hoopt in de voetsporen te treden van Haikal, die in 2012 naar Clarkston kwam met zijn vrouw en zoon uit Afghanistan op een speciaal immigrantenvisum. Hij werkte samen met Amerikaanse militairen in Afghanistan en moest vluchten vanwege een veiligheidssituatie.

Haikal werd onlangs Amerikaans staatsburger en werkt samen met New American Pathways om de weg vrij te maken voor degenen die na hem naar Clarkston zijn gekomen.

“Amerika is het land van kansen, een land dat de waarde kent van een mens te zijn, dat de rechten kent om een ​​mens te zijn,” zei hij. “Ik zal in staat zijn om voor mijn familie in Amerika te zorgen.”

Een veranderende stad

Clarkston groeide als een stop op de Georgia Railroad in de late jaren 1800, en had een meerderheid blanke bevolking totdat velen begonnen weg te gaan naar de buitenwijken in de jaren 1970.

De stad begon een vluchtelingenbestemming te worden in de jaren tachtig, toen mensen vluchtten uit Vietnam en andere repressieve Zuidoost-Aziatische landen aankwamen.

“Veel leiders en fearhongers uit die tijd zeiden: ‘We kunnen geen Vietnamese vluchtelingen opnemen omdat de communisten in de gelederen konden infiltreren en het communisme konden verspreiden,’ zei Terry. ‘Het bleek een van de beste beslissingen die we hebben genomen, zoals veel van onze bedrijfsleiders en -functionarissen zijn nu Amerikanen van de eerste of tweede generatie uit die tijd die veel bijdragen aan de gemeenschap. “

Clarkston, Georgia, welcomes refugees with open arms
Maryam Ahmad Jan, een alleenstaande moeder en Afghaanse vluchteling, kwam dit jaar naar Clarkston met haar twee kinderen, Jalila en Abbas. VANDAAG

“Er is veel retoriek die ontmenselijkt,” zei Mixon. “Het idee van wij versus hen, wij tegen hen, is een zeer verouderde idee.Ik denk dat we allemaal uit hetzelfde weefsel zijn gesneden.We verdienen allemaal waardigheid en om worden behandeld met mededogen. “

In de afgelopen 25 jaar heeft Georgië 37.000 vluchtelingen hervestigd – waarvan de meerderheid via Clarkston is gekomen – met een gemiddelde van ongeveer 2.500 tot 3.500 per jaar, over de gehele staat. Er zijn momenteel naar schatting 23 miljoen vluchtelingen en een ongekende 65 miljoen mensen ontwricht uit hun huizen in de wereld, volgens de Hoge Commissaris van de Verenigde Naties voor Vluchtelingen.

Het aantal vluchtelingen dat de VS binnenkomt, is sinds vorig jaar echter drastisch gedaald. Uitvoeringsbesluiten van president Donald Trump beperkten het totale aantal vluchtelingen dat het land zal accepteren en verbieden iedereen die uit zeven landen komt – vijf met een moslimmeerderheid.

Trump stelde de limiet op 45.000 vluchtelingen voor 2018, het laagste plafond sinds presidenten begonnen met het instellen van de limiet op vluchtelingenopnames in 1980. Naar verwachting zal Georgië dit jaar ongeveer 1000 vluchtelingen hervestigen, volgens Mixon.

Het laten werken

Clarkston bevindt zich in DeKalb County, een blauwe strook in een rode staat waar regeringsambtenaar Nathan Deal, een Republikein, een uitvoerend bevel uitvaardigde om Syrische vluchtelingen te verbieden die hij later herriep.

Voeg in Georgia’s onrustige geschiedenis met ras toe en Clarkston lijkt een onwaarschijnlijke plaats om regelmatig vluchtelingen op te nemen. Dus hoe laat de stad het werken?

“De manier waarop mensen naar de zuidelijke cultuur kijken, je zou ernaar kunnen kijken en zien waarom vluchtelingen niet welkom zouden zijn, maar je zou er ook naar kunnen kijken, want de onze is een cultuur van gastvrijheid, de onze is een cultuur van geloof, en dat is echt geweest een groot deel van het vluchtelingenprogramma, “zei Mixon.

Mixon werkt al 20 jaar samen met vluchtelingen in Clarkston en merkt op dat de relaties tussen de bestaande gemeenschap en vluchtelingen hun moeilijke tijden hebben gehad. Er is de laatste jaren veel meer coördinatie tussen vluchtelingen hervestigingsorganisaties en stadsbestuur geweest, wat heeft bijgedragen tot het verminderen van wrijving, zei Mixon..

Terry citeert ook de kleine omvang en bevolkingsdichtheid van de stad als factoren die nieuw binnengekomen vluchtelingen toelaten om succesvol te acclimatiseren. Alles in de stad ligt op loopafstand en het openbaar vervoer is direct beschikbaar voor vluchtelingen die vaak een uur op een fabriek werken.

“Dit is een geweldige plek om te beginnen in Amerika,” zei Jan. “Het is gediversifieerd, er zijn mensen van over de hele wereld .Het is heel acceptabel.”

Clarkston, Georgia, welcomes refugees with open arms
De jongste en nieuwste burgers van Clarkston zullen hun sterretjes uitsteken om de vierde juli te vieren. VANDAAG

De stad biedt ook betaalbare appartementswoningen, Engelse lessen, een verscheidenheid aan gebedshuizen en lokale bedrijven die zich bezighouden met de behoeften van vluchtelingen.

De nieuwkomers, die meestal acht tot tien jaar in een vluchtelingenkamp hebben doorgebracht of uit hun huis zijn gezet, hebben meestal ook een vaardigheid die hen kan helpen snel werk te vinden. Negenentachtig procent van de vluchtelingen is binnen zes maanden zelfvoorzienend en niet afhankelijk van overheidssteun, zei Terry.

“We krijgen mensen uit plaatsen zoals Irak, Afghanistan en Congo die deze geweldige vaardigheden hebben,” zei Terry. “Ze zijn enkele van de meest veerkrachtige mensen in de wereld die de hel en de rug hebben meegemaakt en ze hebben het overleefd. Ze zijn ook bereid om banen te doen die Amerikanen niet zullen doen, zodat ze weten dat hun kinderen kansen krijgen. “

De bestaande infrastructuur van vluchtelingen en op geloof gebaseerde organisaties is ook cruciaal voor het vermogen van de stad om zoveel nieuwkomers op te nemen. Een andere belangrijke factor is een gastvrije bevolking met mensen zoals Myette, de vrouw die het gezin van Jan mede sponsort.

“De angst die (Jan) had, hoewel ze heel goed was samengesteld, ze was erg (eerst) bang,” zei Myette. “En dan om haar te zien na haar eerste dag op het werk, de glimlach op haar gezicht – het verschil in de foto’s is gewoon geweldig om te zien. “

Clarkston werd benoemd tot een van de 50 veiligste steden van Georgië met meer dan 10.000 inwoners door de Nationale Raad voor de Veiligheid van het Huis en de Veiligheid, die de meest recente misdaadgegevens van de FBI evenals bevolkingsstatistieken en intern onderzoek gebruikt.

Er zijn nog steeds gebieden voor verbetering, aangezien het armoedepercentage 35,6 procent is, bijna drie keer het nationale gemiddelde, volgens het Amerikaanse Census Bureau.

“Werken met vluchtelingen is geen liefdadigheid,” zei Mixon. “Het is een investering in mensen die echt belangrijke vaardigheden naar Amerika brengen.” Ik denk dat een van de dingen waar we niet aan denken, is hoe belangrijk die vindingrijkheid en optimisme zijn geweest in dit land opbouwen en onze cultuur opbouwen en Amerika doen bloeien. “

Wanneer de inwoners van Clarkston op het julin vierde feest op woensdag bijeenkomen, hun sterretjes vasthouden en de ultieme Amerikaanse feestdag vieren, zullen ze geen Bhutanese of Ethiopische of Soedanezen zijn. Het zullen Georgiërs zijn die een land vieren dat hun leven hoop heeft gegeven.

“Laten we één natie zijn, één Amerika, leven onder één grote vlag,” zei Haikal.

Volg de schrijver Scott Stump van TODAY.com op Twitter.

Loading...