Olympische bobsleeën overwint depressie, oogaandoeningen om blijvende erfenis te creëren

Radeloos over een degeneratieve oogafwijking die zijn Olympische bobsleetraining dreigde te ontsporen en zijn gezichtsvermogen vernietigde, zat Steven Holcomb in 2007 in een hotelkamer en besloot hij zijn leven te beëindigen.

Holcomb telde 73 slaappillen en slikte ze allemaal door ze af te spoelen met whisky. Hij dacht dat dit zijn angst zou beëindigen in de zinloze zoektocht om de effecten van keratoconus te stoppen, een oogaandoening die structurele veranderingen in het hoornvlies veroorzaakt die het zicht sterk vervormen en verminderen.

“Ik realiseerde me dat dit misschien een beetje is”, vertelde Holcomb aan TODAY.com. “Je ogen zo laten degenereren, het is een extreem moeilijk proces.”

Maar Holcomb, 33, overleefde die nacht en is sindsdien uitgegroeid tot een van de grootste bobsledders in de Amerikaanse geschiedenis. Hij was de bestuurder van het viermansbobsledeam dat goud won op de Olympische Spelen van 2010 in Vancouver, waardoor de Verenigde Staten de eerste gouden medaille kregen in dat evenement sinds 1948, en hij en zijn team behoren nu tot de gouden medaille-favorieten in de vier -man evenement op weg naar de Olympische Winterspelen in Sotsji volgende maand.

“Ik probeerde zelfmoord, en toen ik wakker werd, was het een moment in mijn leven dat ik me realiseerde dat ik een groter doel had,” zei Holcomb. “Het was een zware reis, maar het was geweldig.”

Terwijl de plaats van Holcomb als een van de all-time grootheden in het Amerikaanse bobsleeën is gecementeerd, gaat zijn nalatenschap verder dan zijn prestaties op het circuit. De procedure die hielp om zijn visie te herstellen, gemaakt door Dr. Brian Boxer Wachler uit Beverly Hills, Californië, heeft nu hetzelfde gedaan voor duizenden anderen, waaronder een groot aantal atleten die in staat waren hun carrière te redden en is zelfs bekend als de Holcomb C3-R.

Door gebruik te maken van zijn tweede kans op leven na die schrijnende nacht in de hotelkamer, heeft Holcombs doorzettingsvermogen ertoe bijgedragen dat veel anderen die aan keratoconus leden hun eigen tweede kans kregen. Atleten als Jason Huelbig, een tweede bewaker van het basketbalteam van de mannen aan de Drew University in Madison, N.J., hebben hun loopbaan zien veranderen en hun leven veranderd door de Holcomb C3-R-procedure te ondergaan. Het geneest hun keratoconus niet volledig, maar het stopt de progressie en kan sommige effecten omkeren.

“Het maakte me doodsbang,” vertelde Huelbig TODAY.com. “Als ik geen basketbal meer kon spelen, weet ik niet wat ik zonder zou doen. Het was een zeer emotionele tijd. Ik ben zo dankbaar voor (Holcomb) dat ik erover heb gehoord, en voor Dr. Boxer Wachler voor wat hij heeft gedaan. ”

‘Mijn eerste gouden medaille’

Holcomb groeide op in Park City, Utah, de site van een van de slechts twee reguliere bobslee-cursussen in Amerika. Aanvankelijk een alpineskiër, hij pakte bobsleeën toen hij 18 jaar oud was, begon als een opdringer en vervolgens verhuizen naar bestuurder na het missen van de Olympische Spelen van 2002 met een hamstringblessure.

Toen zijn carrière begon te stijgen, begon zijn visie te verslechteren. Keratoconus verandert de vorm van het hoornvlies, het heldere weefsel dat de voorkant van het oog bedekt, van de normale ronde vorm tot een meer conische vorm die het zicht vervormt. Keratoconus manifesteert zich meestal tijdens de tienerjaren van een persoon, maar kan in elk stadium van het leven voorkomen, en de oorzaak blijft onzeker, volgens de American Academy of Ophthalmology. Naarmate het vordert, kan het zicht zodanig verslechteren dat iemand niet meer kan rijden of lezen.

Toen het gezichtsvermogen van Holcomb verslechterde, had hij een Lasik-operatie in 2000, maar dit had geen effect (Lasik wordt niet aanbevolen voor patiënten met keratoconus). Hij droeg harde contacten en had ook een dikke bril die hij weigerde voor iemand te dragen. Een normaal uitgaand persoon, werd hij stil en teruggetrokken terwijl de depressie hem omhulde.

“Je wilt geen zwakte tonen,” zei hij.

Hij ging zonder veel geluk naar de ene specialist na de andere, maar hij leerde de bobslee te navigeren door het gevoel van de sporen, anticiperend op elke kleine beweging en de koers om te zetten om zijn slechte zicht te compenseren. In 2006 vocht hij voor de VS op de Olympische Spelen in Turijn en eindigde hij als zesde in het viermansevenement. 

Tegelijkertijd was hij steeds meer radeloos over zijn toestand en bang dat zijn team voorbij zou zijn als zijn teamgenoten echt de omvang ervan leerden. Hij vreesde ook dat hij een teamgenoot kon verwonden bij een valpartij vanwege zijn slechte zicht. Hij memoriseerde de ooggrafiek zodat hij de oogtest kon doorstaan ​​in de jaarlijkse physicals die nodig zijn voor de Amerikaanse atleten.

Steven Holcomb and his team are the gold medal favorites in the four-man bobsled event at the upcoming Winter Olympics in Sochi after winning gold at the 2010 Olympics in Vancouver.
Holcomb en zijn team zijn de gouden medaille-favorieten in het viermans bobslee-evenement tijdens de komende Olympische Winterspelen in Sotsji.Mike Groll / Vandaag

“Het is niet gemakkelijk om mee te sympathiseren, ” zei Holcomb. “Mensen hebben slechte ogen en ze dragen contactlenzen of een bril, maar wanneer je deze ziekte hebt, zijn je ogen verschrikkelijk en word je letterlijk elke dag blind. Op dat moment was ik niet met mij in de slee gekomen. ‘

Nadat Holcomb zijn zelfmoordpoging in 2007 overleefde, werd hij gekweld door wat hij had gedaan en sprak hij niet openlijk over het incident tot de 2012-release van zijn boek: “Maar nu zie ik: mijn reis van blinden naar Olympische glorie.”  

“Het is één ding om blind geboren te zijn, maar wanneer je 20/20 begint voor het grootste deel van je leven en ineens in de loop van vijf of zes jaar gaat je hele leven over de ruimte om je heen, het is best eng en deprimerend, ” zei hij. “Ik zou nooit meer een zonsondergang zien. Ik zou nooit weer een mooie vrouw kunnen zien. Je bent zo ver dat je het bijna opgeeft. ‘

Tegen de tijd dat hij in 2008 in contact kwam met Boxer Wachler was hij sceptisch. “Ik heb 12 jaar gezocht en ik heb alleen maar geweigerd”, zei hij. “(Dr. Boxer Wachler) zegt:” Ik heb deze procedure, je zult genezen “, en ik heb zoiets van, ‘Oké, ik zal het geloven als ik het zie – letterlijk.’ Ik had niets te verliezen .”

Het Holcomb C3-R kruisverbindingssysteem is een niet-invasieve procedure waarbij een oplossing met riboflavine wordt gebruikt om het hoornvlies te versterken en de kegelachtige vorm veroorzaakt door keratoconus te verminderen. Patiënten zitten gedurende 30 minuten onder een ultraviolet licht om de oplossing te activeren. Boxer Wachler combineert dit typisch met een andere procedure genaamd INTACS, waarbij het gaat om het implanteren van kleine plastic segmenten in het oog om het hoornvlies plat te maken.

Andere behandelingsmogelijkheden voor keratoconuspatiënten zijn stijve contactlenzen, die Huelbig en Holcomb probeerden, maar die minder effectief waren geworden, of een hoornvliestransplantatie, wat meestal het einde betekent van een atletische carrière. De operatie is noodzakelijk bij ongeveer 10 procent tot 20 procent van de patiënten met de aandoening, en omvat het verwijderen van de zieke hoornvlies en het vervangen door een gezonde donor hoornvlies, volgens de American Academy of Ophthalmology. Het kan tot een jaar of langer duren om goed zicht te herstellen na een hoornvliestransplantatie. 

“Ik voel me echt vernederd door het vermogen om de code te hebben gekraakt, om zo te zeggen, ” vertelde Boxer Wachler aan TODAY.com. “Veel artsen vertellen tot op heden patiënten met keratoconus nog steeds dat je harde contactlenzen of een hoornvliestransplantatie kunt proberen. Het verbreekt mijn hart om artsen hun patiënten dit te horen horen en niet geïnformeerd te worden over deze andere opties. “

Bobslee: We hebben ‘doelwit op onze rug’ in Sotsji

Dec.20.201301:42

De procedures die Holcomb in maart 2008 onderging, verbeterden zijn visie van 20 / 1.000 tot 20/20, en hij draagt ​​niet langer contactlenzen of brillen. De dramatische verandering gooide in eerste instantie zijn rijvaardigheid in de bobslee omdat hij zo lang door gevoel gedreven was dat alle extra beelden gedesoriënteerd waren. Maar toen hij eenmaal aan zijn nieuwe visie was gewend, ging zijn carrière van start, met als hoogtepunt een gouden medaille in Vancouver in 2010.

“Mijn ogen rechtzetten was letterlijk zoals mijn eerste gouden medaille, ” zei Holcomb. “Het heeft mijn leven veranderd. Het gaf me weer hoop. “

Anderen helpen

Huelbig weet alles van de wanhoop die kan komen met keratoconus. Hij werd gediagnosticeerd vóór zijn tweede jaar van de middelbare school in 2010, en tegen de tijd dat hij een senior was, zouden zijn ouders hem niet toestaan ​​om ‘s nachts te rijden vanwege zijn verslechterende gezichtsvermogen en hij moest slechts een paar voet van de televisie zitten terwijl een bril of contacten dragen om het te zien.

Hij ging door een opeenvolging van contactlenzen, soms zelfs met zowel een zachte lens als een harde lens op elk oog tijdens het spelen van basketbal voor Middletown High School (N.J.) North. De lenzen zouden in zijn ogen schuiven of zelfs tijdens het spelen op de baan uitvliegen. “Niets zou werken,” zei hij. “Tijdens het seizoen zou ik zo voorzichtig zijn, want het is niet zo dat als iemand uitvalt, ik een back-up zou hebben omdat ik maar één paar harde lenzen had, en ze waren zo duur.”

Toen Huelbig en zijn familie hoorden over de procedures die Boxer Wachler uitvoerde, was de volgende hindernis financieel omdat de Holcomb C3-R-procedure niet door zijn verzekering werd gedekt. De dekking voor de procedure is niet standaard, omdat riboflavine als monotherapie geen goedgekeurd geneesmiddelproduct is voor menselijk gebruik door de Food and Drug Administration. Hoewel riboflavine een ingrediënt is in geneesmiddelen die door de FDA zijn goedgekeurd voor voeding bij volwassenen en kinderen, is het niet goedgekeurd voor gebruik door de mens als zodanig. Bovendien kunnen verzekeringsmaatschappijen de procedure als cosmetisch beschouwen. 

“We doen het al die jaren buiten het label,” zei Dr. Boxer Wachler. “Off-label oefenen gebeurt de hele tijd in de geneeskunde, zoals het gebruik van aspirine om hartaanvallen te voorkomen. In grote mate gebeuren er vele grote doorbraken vanwege off-label gebruik en apparaten. Met Holcomb C3-R hebben we geen complicaties gehad – geen infecties, geen littekens, geen verlies van gezichtsvermogen. “

Wanneer he was struggling with deteriorating vision because of keratoconus, Holcomb learned to drive the bobsled by feel before he came in contact with Dr. Brian Boxer Wachler in 2008 and had two procedures that saved his eyesight.
Toen hij worstelde met een verslechterd gezichtsvermogen vanwege keratoconus, leerde Holcomb de bobslee op gevoel te besturen voordat hij in 2008 in contact kwam met Dr. Brian Boxer Wachler en twee procedures had die zijn gezichtsvermogen redden. Mike Groll / Vandaag

Om de Holcomb C3-R-procedure door Boxer Wachler en zijn team in Beverly Hills te laten doen, moeten families vaak 20.000 dollar uit eigen zak betalen als reiskosten worden toegevoegd, omdat de enige operatie die gewoonlijk door een verzekering wordt gedekt, een hoornvliestransplantatie is. Zelfs als het gebruik van riboflavine als monotherapie bij mensen door de FDA wordt goedgekeurd, is er geen garantie dat de Holcomb C3-R-procedure automatisch door verzekeringsmaatschappijen wordt gedekt, volgens Boxer Wachler. Er zijn bijvoorbeeld andere door de FDA goedgekeurde producten, zoals Botox, die meestal niet door een verzekering worden gedekt wanneer ze voor cosmetische doeleinden worden gebruikt. 

Het Olympisch Comité van de Verenigde Staten en de Amerikaanse Bobslee & Skeleton Federatie betaalden in 2008 de procedures van Holcomb. Tijdens zijn laatste jaar in 2012 had de middelbare school van Huelbig een fondsenwerver die het geld opleverde om het te laten doen.

“Als we ons huis moesten verkopen, hadden we ons huis verkocht,” vertelde Jennifer Huelbig, de moeder van Jason, aan TODAY.com. “Je doet wat je moet doen voor je kinderen. Maar mensen kwamen net uit het houtwerk om te helpen op welke manier ze maar konden, en we zijn zo dankbaar. ”

“Het stinkt, en hopelijk zal een verzekering het ooit dekken,” zei Holcomb. “Je hebt een remedie voor een ongeneeslijke ziekte die niemand zich kan veroorloven. Dat is gewoon belachelijk. Ik krijg veel mensen die me voortdurend vragen of ik kan helpen betalen, en ik zou heel graag iedereen willen ondersteunen, maar dat is gewoon niet haalbaar. ”

Een andere hindernis voor de behandeling van de aandoening is eenvoudig het woord hebben gekregen dat het beschikbaar is. De ouders van Garrett Ivanicki, een ervaren infielder in het honkbalteam van Christian Brothers Academy in Lincroft, N.J., leerden meer over de procedure van de Huelbigs nadat Garrett werd gediagnosticeerd. Hij ging in 2012 naar Boxer Wachler en het redde zijn honkbalcarrière en verbeterde zijn visie van 20/400 tot 20/25.

“Het is als een wonder”, vertelde Joanne Ivanicki, de moeder van Garrett, aan TODAY.com. “We zijn zo enthousiast. Zijn leven is voor altijd veranderd. ‘

De American Academy of Ophthalmology heeft geen officiële cijfers over hoeveel keratoconus lijden, maar Boxer Wachler zei dat de diagnoses in het laatste decennium omhoog zijn gegaan, van een op de 2000 Amerikanen naar een op 500. De reden voor de toename is onbekend. Tijdens een recent media-evenement ontmoette Holcomb drie mensen op televisieploegen die zeiden dat ze keratoconus hadden binnen de eerste paar minuten dat hij daar was. 

“Ik besefte pas de omvang ervan nadat ik de gouden medaille had gewonnen en begon honderden en honderden e-mails te ontvangen,” zei Holcomb. “Ik had er nog nooit van gehoord, dus ik dacht:” Wie zou er nog meer van gehoord hebben? “Ze weten nog steeds niet dat er een remedie bestaat. Hoe hard we ook werken om het bekend te maken, mensen gaan nog steeds naar de (hoornvlies) transplantaties. ”

Het profiel van Holcomb, dat alleen staat op te staan ​​met een andere gouden medaille-prestatie in Sochi, heeft bijgedragen aan de publiciteit van de behandeling. Hij onderhoudt nog steeds regelmatig contact met Boxer Wachler, die van plan is om in Sotsji te zijn om hem op te vrolijken.

Holcomb gelooft dat er een reden was dat hij wakker werd in dat hotelbed nadat hij geprobeerd had zijn eigen leven te nemen. Zijn reis heeft hem niet alleen tot verheven hoogten gebracht, maar heeft ook het leven beïnvloed van zoveel anderen die strijden tegen depressie of keratoconus. Huelbig is momenteel de second-leading scorer van het basketbalteam van Drew University, slechts één van de duizenden die hebben geprofiteerd van de procedure die Holcomb’s naam draagt.

“(Huelbig’s keratoconus) was mogelijk het einde van zijn sport, en om te weten dat mijn verhaal hielp, was zelfs maar één persoon overweldigend, ” zei Holcomb. “Ik ben gegaan van de laagste van laagste naar de hoogste van de hoogste punten. Nu is mijn visie 20/20 en leef ik de droom. ”