Man in ‘knuffelen’ leeuw video onthult zijn geheimen

De decennia-oude beelden van een volgroeide leeuw die vrolijk twee jonge mannen omhelst als een aanhankelijke huiskat heeft ontelbare ogen mistig gemaakt sinds het onlangs op YouTube is geland. Waar gaat het over de oude, korrelige afbeeldingen die miljoenen klikken over de hele wereld hebben getrokken?

Is het eenvoudig dat een leeuw, grillig genaamd Christen, de twee mannen herinnerde die het hadden grootgebracht en het daarna in het wild hadden vrijgelaten?

Is het nostalgie naar een eenvoudiger tijd 39 jaar geleden, toen je naar het warenhuis Harrods in Londen kon lopen, door de sectie “exotische dieren” wandelde en een levende leeuwenwelp kocht?

Is het een verlangen naar het swingende Austin Powers-tijdperk in Londen van 1969, wanneer je het beest naar een souterrain kon brengen, ermee voetballen in een ommuurde tuin – en het zelfs mee naar restaurants neemt achter in een Bentley?

Het antwoord kan al het bovenstaande zijn. Maar het kan iets meer zijn: het onuitwisbare beeld van een wezen dat in seconden een man kan doden, zich gedraagt ​​als een pussycat met twee mannen die hij duidelijk liefheeft, pal in het midden van de Afrikaanse bush.

TODAY speelde vorige week een deel van de video met weinig commentaar of introductie, en toen de korrelige opnames, die oorspronkelijk op 16 mm-film waren opgenomen, was afgelopen, was Meredith Vieira een van de velen in de studio die tranen wegveegde.

Swingende Londen

De video is het werk van Anthony “Ace” Bourke en John Rendall, twee Australiërs die in 1969 in een hip gedeelte van Londen woonden. Bijna 40 jaar later, Rendall uitte zijn verbazing dat een video van zijn reünie met zijn voormalige huisdier meer dan 6 miljoen hits had getrokken als van dit schrijven. (Twee andere versies van de video op YouTube hebben samen nog eens 6 miljoen hits getrokken.)

“Oh mijn god,” riep Rendall uit Australië toen hem werd verteld hoe populair de video is geworden. “Als het mensen bewuster en meer geïnteresseerd in behoud en de bescherming van het milieu maakt, zijn we zeer tevreden.”

In ’69 woonde Rendall op Kings Road, in de wijk Chelsea in Londen. De toenmalige tegencultuur van het centrum van Londen, Kings Road, is vol creativiteit en mode. Zelfs Mick Jagger woonde ooit daar.

“Het was meer van minder het centrum van die muziek, kunst, uitgeverij, kapperswereld,” zei Rendall. “Het was een zeer opwindende tijd om in Londen te zijn.”

In de lingo van de dag was het wild. En het was in dat milieu dat Rendall en zijn vriend Bourke iets nog wilder introduceerden: een echte, levende leeuw.

Eén bult of twee?

Naar Londen gaan was op dat moment een soort overgangsritueel. “We zijn afgestudeerd in Australië,” legde Rendall uit. “In die tijd ging iedereen in Australië naar Engeland zodra ze de universiteit verlieten.”

De jonge Rendall groeide op in de dunbevolkte outback van Australië en was agog in de hoofdstad van het Britse rijk. Waar hij vandaan kwam, was er een winkel waar je elk kleurenshirt kon kopen dat je maar wilde – zolang het maar wit was. “Als je om een ​​blauwe vraagt, zeiden ze:” Verdwaal “, zei hij, maar dan in een iets kleurrijkere taal.

Dus toen een vriend terugkwam van een reis naar Harrods, het beroemde warenhuis van Londen, en een verhaal vertelde over haar reis naar de dierenafdeling, was Rendall begrijpelijk gefascineerd.

“Harrods heeft altijd beweerd dat ze iets konden vinden”, legde hij uit. “Alles wat je maar wilt, kan Harrods voor je halen.”

Zijn vriend besloot om dat te testen. ‘Ze zei dat ze van een kameel zou houden,’ zei Rendall. “Zonder een oogje te slaan, zei de manager:” Zou dat een of twee hobbels zijn, mevrouw? “Ik moest het warenhuis zien dat zo cool was.”

Dus Rendall liet Bourke bij zich om samen met hem naar Harrods te gaan. “We dachten dat we hierom zouden lachen,” zei Rendall, “en er waren deze prachtige leeuwenwelpjes.”

Liefde op het eerste gezicht

De twee welpen zaten in kleine kooien in de sectie exotische dieren. Als een kind dat geboeid is door een puppy, werd Rendall meteen geslagen en vastbesloten om een ​​van hen te redden.

“Ik ben opgegroeid in de bush in Australië”, vertelde hij VANDAAG. “Ik was behoorlijk geschrokken om dit dier, zelfs als het drie maanden oud was, in deze kleine kooi te zien:” Dit is niet goed. We moeten hier echt iets aan doen. “En precies daar [hebben we] besloten om hem te kopen.”

Het idee dat je een leeuw zou kunnen kopen en deze in een stedelijke wijk zou kunnen verplaatsen, lijkt vandaag belachelijk. Maar in 1969 in Londen was het onwaarschijnlijke niet onmogelijk.

Bourke en Rendall moesten een lang proces doorlopen om te bewijzen dat ze voor het dier konden zorgen, en er waren anderen die het jong wilden kopen. Maar de twee vrienden hadden de overhand, en al snel had de kelder van de aangepaste meubelzaak waar ze werkten een nieuwe en exotische huiskat.

“We hebben de eigenaars ervan overtuigd dat het een grote publiciteit zou zijn voor de als we de leeuw daar zouden hebben”, legde Rendall uit..

“Het is iets dat nooit meer kan worden gedaan”, gaf hij toe. “Je zou geen leeuw in het centrum van Londen kunnen hebben.”

De leeuw fluistert

Geïnspireerd door de Bijbel en een gevoel voor ironie noemden Rendall en Bourke de leeuw ‘christen’, en het beest werd al snel een beroemdheid. Rendall zei dat ze een “paardenfluisteraar” aanpak hebben gevolgd om het dier op te voeden, het nooit te bedwingen en nooit fysieke kracht van wat dan ook gebruiken. In plaats daarvan gaven ze met hun stem aan wat geschikt was en wat niet.

‘Hij kon het aan de toon van onze stem horen,’ legde Rendall uit. ‘Hij wist dat we wilden dat hij kalmeerde, niet nu, laten we gaan, dat soort dingen. We hadden het geluk dat we het goed hadden. We eindigden met een prachtig dier. Hij heeft nooit iemand gebeten. ‘

De onderste verdieping van de kerk werd het hol van Christian. “Hij had de hele kelder. Hij had dit speelgoed daar beneden – opgerolde oude matrassen, ‘vertelde Rendall VANDAAG. “Hij had zijn eigen koninkrijk beneden, dat is waar hij sliep.”

Maar toen Bourke en Christian naar buiten gingen, ging Christian met hen mee, rijdend in stijl op de achterbank van een Bentley. Hij vergezelde zelfs zijn menselijke vrienden naar restaurants. Voor oefening brachten ze hem naar een grote, ommuurde tuin naast het meubilair. Het favoriete tijdverdrijf van Christian? Voetbal.

Groeipijn

Na een jaar was Christian gegroeid van 35 naar 185 pond. Rendall zei dat hij en Bourke wisten dat de leeuw niet veel langer bij hen kon blijven. Ze maakten zich geen zorgen over het feit dat Christian iemand aanviel, zei hij. Het was meer dat hij zo groot was dat hij een raam kon breken door er gewoon op te steunen. Wie wist welke andere schade hij per ongeluk kon aanrichten toen hij nog groter werd?

Fortuantely, acteurs Bill Travers en Virginia McKenna op een dag in de meubelwinkel, op zoek naar een bureau. Ze waren net klaar met het filmen van ‘Born Free’, het beroemde verhaal van Elsa, een echte leeuwin die opnieuw in het wild werd geïntroduceerd. In de hitfilm speelden de getrouwde acteurs echte naturalisten George en Joy Adamson (Joy Adamson schreef het boek waarop de film was gebaseerd).

Travers en McKenna suggereerden dat Rendall en Bourke contact opnemen met George Adamson. Al snel waren Rendall, Bourke en Christian allemaal op een vliegtuig naar Kenia, waar zij en Adamson Christian introduceerden bij iets dat hij nog nooit eerder had gezien: zijn natuurlijke habitat.

Toen de twee vrienden ervan overtuigd waren dat Christian een nieuw gezin en een veilig territorium had, gingen ze terug naar hun leven in Londen. Maar ze hielden contact met Adamson en maakten een paar bezoeken aan Kenia om christen van ver te zien.

Emotionele hereniging

Hun eerste reünie was in het begin van 1972, een jaar nadat Bourke en Rendall met Adamson Christen verlieten. Het is deze gebeurtenis die wordt vertoond in de korrelige film die zo’n sensatie op YouTube is geworden (hoewel de bijschriften van ten minste één versie van de video de gebeurtenis verkeerd identificeren als in 1974.)

De nu beroemde beelden laten de kat de twee mannen zien, voorzichtig eerst. Dan, als de herkenning begint te dagen, pakt de leeuw zijn pas op en springt in de armen van zijn oude roomies.

De film is kleur, maar heeft geen geluid. Ondertitels zijn toegevoegd om het verhaal te vertellen, maar ze zijn nauwelijks nodig. Er zijn twee mannen in uitlopende spijkerbroek en ruig haar en er is een leeuw. De enorme carnivoor nadert van een afstand, in het begin langzaam. Dan begint de herkenning, en weldra is iedereen – mannen en dieren – knuffelen en huilen.

Een laatste groet

Maar in 1974 verloor Adamson drie maanden lang het contact met Christian. Toen hij Rendall en Bourke vertelde, besloten ze nog een laatste reis naar Kenia te maken om te proberen afscheid te nemen van hun oude vriend.

De nacht voordat ze landden, kwam volgens Adamson Christian plotseling weer tevoorschijn en zat op een rots buiten het kamp van de naturalist – alsof hij wachtte op zijn vrienden.

Er was nog een tranen reünie en nog een ravotten. De volgende dag liep Christian terug de bush in, waar zijn leeuwinnen wachtten. Hij is nooit meer gezien – maar de kracht van internet garandeert dat hij nooit zal worden vergeten.

Nu hoopt Rendall dat de plotselinge populariteit van de oude film de inspanningen voor natuurbehoud helpt. Hij is een actieve supporter gebleven van het Mkomazi Game Reserve in Tanzania en de George Adamson Trust. Tragisch genoeg werd Adamson zelf gedood tijdens lokale onrust 14 jaar nadat de video was opgenomen.

Rendall weet niet wie de eerste video op YouTube heeft geplaatst, maar hij vindt dat niet erg. “Het is een mooi verhaal en we zijn blij dat mensen er belangstelling voor hebben”, zei hij. “Als ze de George Adamson Trust willen steunen, zijn we blij.”

Ga naar voor meer informatie over de George Adamson Trust en over hoe u het behoud van dieren in het wild kunt ondersteunen wildlifenow.com.