American Story: ontmoet de rijkste man op Block Island

Fred Benson wijdde acht decennia aan Block Island, R.I., die meerdere keren diende als politiecommissaris, brandweerman en president van de kamer van koophandel. In een fragment uit zijn aankomende boek ‘American Story’ bezoekt Bob Dotson de rijkste man in de stad – die in een onverwarmde kamer woonde in een huis dat hij niet eens had.

Misschien is het verleden dierbaarder voor degenen die er meer van hebben. Ik heb veel herinneringen verzameld, verzameld van verhaal tot verhaal in de loop van 40 jaar, maar geen ervan is meer onuitwisbaar dan die ik kreeg van Fred Benson, de rijkste man op Block Island, Rhode Island, die zijn leven leefde in een onverwarmde kamer in een huis dat hij niet eens had.

Benson was acht toen een boer genaamd Gurd Milliken hem opnam en acht decennia later woonde hij nog steeds in die kleine ruimte die Gurd hem had gegeven. Vijf generaties Millikens waren om hem heen opgegroeid, en hoewel ze herhaaldelijk aan Fred hadden gevraagd om naar een slaapkamer beneden te gaan, waar het warm was, weigerde hij altijd.

Een paar jaar geleden won Benson $ 500.000 in de staatsloterij van Rhode Island. Hij gooide het grootste verjaardagsfeest dat iedereen zich kan herinneren en nodigde alle kinderen op het eiland uit. Na de hotdogs en frisdrank zei Benson dat hij het schoolgeld zou betalen van elk kind daar dat naar de universiteit wilde. Benson dacht altijd eerst aan zijn gemeenschap. Hij was zijn politiechef, brandweercommandant, hoofd van het reddingsteam, honkbalcoach, leraar en vijf keer president van de Kamer van Koophandel geweest. Toen er op Block Island een woningnood bestond, ging Benson op vierenvijftigste naar school, studeerde hij in het onderwijs en gaf hij les op de middelbare school. De vier bouwers van het eiland kregen allemaal hun start met Fred.

Hij is nooit getrouwd geweest, heeft nooit kinderen gekregen, maar 82 jaar lang heeft hij zich gewijd aan de mensen die op een stuk land voor de kust van Rhode Island woonden. We zaten samen bij zonsondergang en keken naar golven die tegen de rotswanden botsten, in afwachting van de Block Island-veerboot om me terug naar het vasteland te brengen. Benson keek langs de vuurtoren gesust door de golven. Eindelijk draaide hij zich om en vertelde me een verhaal.

“Toen ik een kleine jongen was, kwamen de boeren zaterdagavond samen voor het avondeten. Iedereen zou opscheppen over zijn kinderen. Gurd Milliken had acht zonen en ik. Ik ging aan het einde van een lange tafel zitten. ‘Benson zweeg even om naar een pelikaan op een paal te kijken.

“Gurd stond op een avond op van zijn stoel en wees met een lange vinger langs al zijn jongens. Hij wees naar mij. ‘Jullie wachten af ​​en kijken wat Fred Benson doet. Hij zal de beste van allemaal zijn. ‘”

Benson stopte lang met praten om naar de zonsondergang te staren.

‘Ik hoop dat hij weet hoe ik ben uitgekomen,’ zei hij zacht. Toen, nog intenser, herhaalde hij: ‘Ik hoop dat hij weet hoe ik ben uitgekomen.’

Fred Benson vond een veilige haven en toonde anderen de weg.

Herdrukt op afspraak met Viking, een lid van Penguin Group (USA) Inc., van American Story: A Lifetime Search for Ordinary People Ding buitengewone dingen, Copyright © Bob Dotson, 2013

Klik hier voor meer informatie over het aankomende boek ‘American Story’ van Bob Dotson.

Bob Dotson doet de komende maanden persoonlijke optredens en signeersessies. Klik hier voor meer informatie.